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Linux es un sistema operativo libre, basado en Unix.4 Es uno de los principales ejemplos de software libre y de código abierto.5 Linux está licenciado bajo la GPL v2 y está desarrollado por colaboradores de todo el mundo. El desarrollo del día a día tiene lugar en la Linux Kernel Mailing List Archive

El núcleo Linux fue concebido por el entonces estudiante de ciencias de la computación finlandés Linus Torvalds en 1991.6 Linux consiguió rápidamente desarrolladores y usuarios que adoptaron códigos de otros proyectos de software libre para usarlo con el nuevo sistema operativo.7 El núcleo Linux ha recibido contribuciones de miles de programadores de todo el mundo.8 Normalmente Linux se utiliza junto a un empaquetado de software, llamado distribución GNU/Linux y servidores.

En contra de la creencia común, Linux es un sistema operativo en sí mismo, además de un núcleo. Esto es porque a pesar de que ambos conceptos son distintos, en un sistema operativo monolítico ambos se componen del mismo programa: se denomina núcleo a la parte que se ejecuta en modo privilegiado, y no debe tomarse en el sentido habitual de la palabra.

Its important to realize that these programs are not part of the operating system (...). The operating system is the portion of the software that runs in kernel mode (...). A trend in modern operating systems is to take this idea of moving code up into higher layers even further and remove as much as possible from the operating system, leaving a minimal kernel (Refiriéndose a un sistema micronúcleo basado en el modelo cliente-servidor. El autor indica repetidamente que es razonable argumentar que las funciones que pasan a ejecutarse en espacio de usuario siguen siendo parte del sistema operativo). Operating Systems Design & Implementation, Tanenbaum y Woodhull. En cambio, en los sistemas micronúcleo esta correspondencia núcleo-sistema no se da, como es el caso de Darwin, sistema operativo de OS X, cuyo núcleo es XNU.

Por contra, no hay que confundir distribución con sistema operativo, aunque es muy habitual que se llame "sistema operativo" a lo que realmente es una distribución. De esta manera, Linux nunca es igual que GNU/Linux, siendo este último una distribución que contiene a Linux como sistema, junto con una serie de programas y herramientas del Proyecto GNU.